Elizabeth II et Margaret Thatcher: le face à face de légende entre deux femmes de caractère

Entre la reine et son Premier ministre, onze années de relations compliquées…

Elizabeth II et Margaret Thatcher: le face à face de légende entre deux femmes de caractère

 
En 1979, Elizabeth II se retrouve confrontée à une expérience totalement nouvelle pour elle: travailler avec une femme. La victoire des Conservateurs aux élections générales de mai provoque le départ de James Callaghan, un Premier ministre avec lequel ses contacts ont toujours été faciles et chaleureux, et l’arrivée aux affaires de Margaret Thatcher. Cette dernière l’intrigue, dit-on, mais leurs personnalités respectives diffèrent du tout au tout…

Les observateurs remarquent la similitude de leur style vestimentaire – même brushing gonflant figé dans un épais brouillard de laque, mêmes tailleurs de couleur unie aux lignes strictes, mêmes rangées de perles autour du cou, même culte du sac à main –, quelques traits communs, comme la vénération qu’elles vouent l’une et l’autre à leur père ou encore leur fâcheuse propension à ne faire aucun effort de conversation avec les dames. Mais leurs ressemblances s’arrêtent là.

Les audiences hebdomadaires au palais perdent leur caractère informel. La «Dame de fer» est impressionnée par Elizabeth II. Respectueuse (jusqu’à l’excès) de la figure royale, elle ne cherchera jamais à instaurer avec elle la moindre complicité. Les révérences spectaculaires de l’Iron Lady cachent aussi, dit-on, une certaine impatience vis-à-vis de la cour et de ses traditions empesées. Downing Street soupçonne par ailleurs le palais de ne pas cautionner le programme de réformes entrepris à marche forcée par le nouveau gouvernement. Des rumeurs de tensions, voire de divergences profondes, entre les deux femmes commencent à circuler. «Mrs. Thatcher, aurait un jour lâché la souveraine, n’écoute jamais un mot de ce que je lui dis.»

En 1979, à Lusaka, en Zambie, lors de la conférence des chefs d’Etat du Commonwealth, les qualités de médiatrice de la reine, mais aussi le respect dans lequel la tiennent ses pairs, se révèlent décisifs dans l’amorce d’un règlement du conflit qui déchire alors la Rhodésie, ainsi que du différend qui oppose le pays à ses voisins. S’ils sont ulcérés par l’attitude du gouvernement de Salisbury, de nombreux leaders africains le sont aussi par l’attitude ambiguë du Premier ministre britannique. On parle d’un sommet à haut risque. En ce début du mois d’août, Elizabeth II termine une tournée qui l’a amenée successivement en Tanzanie, au Malawi et au Botswana. Son arrivée à Lusaka permet de rétablir le dialogue entre les différentes parties, et la confiance entre Londres et les autres capitales.

Sept ans plus tard, un article du Sunday Times met le feu aux poudres. L’hebdomadaire laisse entendre que la souveraine se montre très critique à l’égard de la politique économique et sociale du chef de son gouvernement, dont elle considère l’approche comme « insensible, provocatrice et créatrice d’inégalités». Sa Majesté, poursuit le journal, désapprouve le traitement infligé aux classes modestes, elle se serait également inquiétée des conséquences du conflit avec les mineurs, retournés au travail en mars 1985, après un an de grève, sans avoir rien obtenu du pouvoir en place. Elizabeth II est étrangère à ces fuites, aucun élément concret ne viendra jamais étayer ces allégations. Jusqu’au départ du Premier ministre, en 1990, et pendant bien des années encore, le palais, tout comme l’entourage de la Dame de fer, s’appliqueront à démentir les rumeurs de mésentente entre les deux femmes. « J’ai toujours trouvé l’attitude de la reine vis-à-vis du travail du gouvernement parfaitement correcte », écrira d’ailleurs Margaret Thatcher dans ses Mémoires…

Isabelle Rivère est l’auteur de Elizabeth II: dans l’intimité du règne (éditions Fayard)

 Gala.fr par Isabelle Rivere

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