Coronavirus : pourquoi New York est-elle si durement touchée ?

Le nombre de morts liées au coronavirus ne cesse de monter dans la Grande Pomme qui a déjà atteint les 5820 décès.

L'État de New York fait figure de nouvel épicentre de l'épidémie.
L’État de New York fait figure de nouvel épicentre de l’épidémie. REUTERS / Eduardo Munoz

Après la Chine puis l’Europe, c’est désormais aux États-Unis que la maladie progresse le plus vite. Enregistrant 18.860 décès selon l’université Johns Hopkins, le pays est devenu ce samedi le plus durement touché au monde par le coronavirus. L’État de New York fait, lui, figure de nouvel épicentre de l’épidémie. À lui seul, il a dénombré plus de contaminations que n’importe quel pays du monde. Plus de 170.000 cas y ont été recensés. Le Covid-19 y a fait plus de 8600 morts, dont 5820 victimes pour la seule ville de New York.

Symbole choc de l’épidémie, des cercueils sommaires sont enterrés dans une fosse commune à Hart Island. Cette île au nord-est du Bronx, surnommée depuis longtemps «l’île des morts» car utilisée depuis le 19e siècle comme vaste cimetière pour les indigents, accueillent aujourd’hui 24 enterrements par jour, contre 25 en moyenne par semaine avant la pandémie. Les écoles publiques, elles, ne rouvriront pas avant la fin de l’année scolaire.

Pourquoi cet État de 20 millions d’habitants est-il si durement touché? A-t-il sous-estimé la gravité de la pandémie et trop tardé à prendre des mesures radicales?

  • New York était-elle plus vulnérable?

Le gouverneur de New York, Andrew Cuomo, l’a souvent répété: New York, qui compte officiellement 8,6 millions d’habitants, est une mégapole particulièrement dense: plus de 10.000 habitants au km2. Un terrain propice à la propagation de maladies infectieuses. Des millions de personnes utilisent chaque jour le métro et autres transports en commun.

C’est aussi une des premières destinations touristiques mondiales: plus de 60 millions de touristes par an. Un virus apparu à l’étranger a donc de fortes chances de s’y propager. Selon des généticiens américains, il a commencé à se répandre à New York en février, depuis l’Europe. Une étude publiée mi-mars par le blog éducatif Clever classait New York comme la ville «la plus vulnérable» à l’épidémie aux États-Unis devant San Francisco, Washington, Detroit et Miami.

New York, qui compte officiellement 8,6 millions d'habitants, est une mégapole particulièrement dense: plus de 10.000 habitants au km2.

New York, qui compte officiellement 8,6 millions d’habitants, est une mégapole particulièrement dense: plus de 10.000 habitants au km2. Johannes Eisele / AFP

La métropole se caractérise aussi par de fortes inégalités socio-économiques, des situations de surpopulation dans certains quartiers populaires, comme le Queens ou le Bronx. Beaucoup de gens y souffrent déjà de problèmes de santé, sans accès aux soins. Ces quartiers sont aujourd’hui les plus touchés, avec par exemple un taux d’infection dans le Bronx deux fois supérieur à celui de Manhattan.

  • Les responsables new-yorkais ont-ils sous-estimé le risque?

Le 2 mars, au lendemain du premier cas confirmé à New York et alors qu’un autre cas était détecté dans la banlieue nord de New Rochelle, chez un avocat se rendant quotidiennement à Manhattan, le gouverneur Cuomo vantait que la ville avait «le meilleur système de santé de la planète». Après bien des hésitations, le maire de New York Bill de Blasio a annoncé la fermeture des écoles publiques, bars et restaurants à compter du 16 mars.

Le maire et le gouverneur étaient soumis à des pressions contraires

Irwin Redlener, professeur de santé publique de l’université Columbia

Le gouverneur a décrété le confinement et la fermeture des activités non essentielles une semaine plus tard, le 22 mars. «Le maire et le gouverneur étaient soumis à des pressions contraires», commente Irwin Redlener, professeur de santé publique de l’université Columbia interrogé par l’AFP. «Certains poussaient pour fermer rapidement les écoles», «d’autres soulignaient les conséquences économiques et sociales». «Les messages étaient confus.»

  • D’autres États ont-ils mieux réagi?

La Californie, État le plus peuplé des États-Unis, est souvent citée en exemple pour la rapidité de sa réaction à l’épidémie. Le nombre de cas était vendredi de quelque 20.200, pour 50 morts.

«Ce qui est notable, c’est que six comtés de la région de San Francisco se sont mis ensemble, dès le 16 mars, pour décréter un ordre de confinement», suivi le 19 mars par un confinement de l’ensemble de l’État, souligne à l’AFP Meghan McGinty, experte en prévention des catastrophes à l’université Johns-Hopkins. «Il y a eu une vraie cohérence» alors que, dans la région new-yorkaise, chaque comté prenait ses décisions sans concertation, dit-elle.

Plus de 170.000 cas ont été recensés dans l'État de New York et le Covid-19 y a fait près de 8000 morts.

Plus de 170.000 cas ont été recensés dans l’État de New York et le Covid-19 y a fait près de 8000 morts. AFP / Bryan R. Smith

Six jours se sont écoulés entre la fermeture des écoles et l’ordre de confinement à New York, rappelle-t-elle. «En termes d’épidémie, six jours, ce sont des années-lumière (…) et on peut peut-être dire, a posteriori, que New York a attendu trop longtemps».

  • À qui la faute?

Le maire et le gouverneur de New York déplorent depuis des semaines le retard pris initialement par le gouvernement de Donald Trump dans la fourniture de tests aux États, aujourd’hui encore insuffisants pour prendre la pleine mesure de l’épidémie.

Alors que le bilan de la maladie à New York dépasse largement celui des attentats du 11 septembre 2001, le gouverneur démocrate Phil Murphy du New Jersey, État voisin de New York également très touché, a demandé qu’une commission soit mise en place, après l’épidémie, sur le modèle de celle créée après le 11-Septembre pour chercher les erreurs commises.

«Il y avait des signaux d’alerte, qu’est-ce qui s’est passé?» a lancé vendredi Andrew Cuomo. «Sans réponse, comment peut-on s’assurer que ça ne se reproduira pas?»

Par Le Figaro avec AFP

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