Richard Ernst, père de l’IRM et Nobel de chimie en 1991, est mort

Richard Ernst est mort en Suisse à l’âge de 87 ans. Il vivait depuis un an et demi dans une maison de retraite de Winterthour, sa ville natale.

Richard Ernst, laureat 1991 du prix Nobel de chimie, est mort a l'age de 87 ans.
Richard Ernst, lauréat 1991 du prix Nobel de chimie, est mort à l’âge de 87 ans.© MAXPPP / PHOTOPQR/L’ALSACE

Richard Ernst est mort. Le Suisse s’est éteint vendredi à Winterthour, dans le canton de Zürich, ville où il était né le 14 août 1933. Il avait 87 ans. L’ancien professeur à la prestigieuse EPF de Zürich vivait depuis le début de l’année dernière dans une maison de retraite de sa ville natale. Il laisse une femme et trois enfants, précise l’agence d’informations suisse ATS. Richard Ernst est considéré comme le père de l’imagerie par résonance magnétique nucléaire (IRM) et lauréat 1991 du prix Nobel de chimie.

L’Académie royale des sciences de Suède avait attribué le prix Nobel de chimie au professeur suisse pour « d’importants développements de la méthodologie dans le domaine de la spectroscopie à résonance magnétique nucléaire (RMN) », qui ont permis de donner naissance à l’IRM, aujourd’hui indispensable à la médecine moderne.

Le jour de l’annonce de sa récompense, le Pr Ernst, lors d’un point de presse impromptu à New York où il venait d’arriver en provenance de Moscou, avait expliqué qu’avec « cette technique, vous pouvez enquêter sur presque tout : vous pouvez examiner le corps humain, […] les processus physiologiques, l’utiliser pour de nombreuses applications médicales. Et d’autre part, vous pouvez analyser une molécule, son apparence, sa dynamique, comment les différentes molécules se meuvent, comment elles réagissent entre elles ».

Richard Ernst avait du mal à accepter son prix Nobel

Modeste, il avait affirmé que le fait d’avoir eu le prix tout seul lui posait problème, « parce que je ne suis vraiment pas le seul à avoir apporté ma contribution dans (le) secteur » de la résonance magnétique nucléaire.

La RMN est une technique de spectroscopie appliquée à certains noyaux atomiques (en particulier celui d’hydrogène, le proton, présent en grand nombre dans les organismes vivants) qui ont la propriété de se comporter comme de petits aimants. Lorsque ces particules se retrouvent dans un champ magnétique ayant une fréquence déterminée, appelée fréquence de résonance, elles se manifestent par des effets électromagnétiques que l’on peut mesurer.

La RMN a été mise en évidence en 1945 simultanément par le Suisse Felix Bloch et l’Américain Edward Mills Purcell, travaillant tous deux aux États-Unis. Cette découverte leur a valu le prix Nobel de physique en 1952. Toutefois, au début, une difficulté fondamentale fut la sensibilité relativement faible de cette méthode.

En 1966, Richard Ernst, en collaboration avec l’Américain Weston Anderson, a réussi à accroître la sensibilité de la méthode en exposant l’échantillon à de brèves et intenses pulsations de fréquences radioélectriques. Il fallut attendre le début des années 1970, en particulier la mise au point d’aimants supraconducteurs capables de produire des champs magnétiques assez puissants, pour faire de la RMN un instrument d’étude fine des structures moléculaires dans les domaines de la physique, de la chimie et de la biologie. La première image RMN à des fins médicales a été présentée en 1973.

Par Le Point avec AFP

Étiquettes : , , , , ,

Votre commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l’aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l’aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l’aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l’aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s


%d blogueurs aiment cette page :